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TikTok: It’s Time To Understand This Wildly Popular App

TikTok: Es Hora de Conocer la Aplicación Popular

If you caught wind that your favorite clothing store has been hit with a record-breaking fine from the Federal Trade Commission, would you stop by for a new t-shirt? What if it was banned in numerous countries and was known to have sexual predators lurking within? Would that stop you from buying those jeans you’ve been eyeing for weeks?

Probably not. But, what if it was your child wanting to pursue the sale racks? Would you hesitate? If your child is one of the one billion users who have downloaded the app TikTok, they have an app on their phone, accessible 24-7, that fits all of those descriptions (and more). 

Before you barge into their room with a hammer to smash their iPhone to smithereens, here is what you should know about this wildly popular app taking the social media world by storm. 

Viral in Fifteen Seconds or Less

TikTok is a video-sharing app designed by a Beijing-based tech company called ByteDance. TikTok allows users to create 15-second video clips (typically set to music) and upload them to their profile where they can be watched on loop.

The app combines the social media elements of commenting and “likes” similar to Instagram, the music elements of Spotify, and the short-form video elements of Snapchat to form a combustive social network that has become a target for advertisers, a launchpad for budding musicians, and much more.  TikTok is the perfect storm of virality and marketing. 

The Explosive Growth of TikTok

TikTok was initially launched in China in September of 2016, before being released internationally a year later. The app gained traction in the US and UK, but it wasn’t until ByteDance purchased Musical.ly (a short-form video-sharing app that centered around lip-syncing) and merged the app into TikTok that it really exploded.

The merger meant that for more than 60 million users who had Musical.ly on their smartphones, Musical.ly turned into TikTok overnight, drastically expanding TikTok’s reach, both in terms of users and marketing. 

But, before they even owned Musical.ly, ByteDance was already spending upwards of $1 billion in advertising campaigns on Snapchat, Facebook, and other social network sites, encouraging more users to download their app. As a result, TikTok has been the number one downloaded app on the worldwide App Store for more than a year, with more than 33 million installs in the first quarter of 2019 alone.

What We See vs. What They See

Advertisers have been quick to hop on the TikTok wave, and the app has swiftly transformed into the new frontier of social media advertising. 

Numerous brands and companies have begun paying popular TikTok users to promote products in their videos, such as Kroger creating a sponsored hashtag challenge for back-to-school shopping. Perhaps the most concerning aspect of advertising on TikTok is that many teens on the app may not even realize what they’re watching is actually a paid ad. While teens may just see a funny comedy sketch or dance routine, marketers see the staging grounds for the next viral song or marketing campaign. 

Making the marketing even murkier is the fact that in February of 2019, TikTok was fined $5.7 million by the Federal Trade Commission for allegedly collecting information, such as names, email addresses, and location from children using the app under the age of 13. The fine was the largest civil penalty in the history of children’s privacy cases, under the Children’s Online Privacy Protection Act.

The app was even banned in India, over concerns that the app was being used to share sexually explicit material. The ban was lifted a week later, but with the Information Commissioner’s Office in the UK now conducting their own investigation on how it handles children’s data, the app’s privacy issues may not be over yet.  

The Dangers of TikTok

The explosive growth of TikTok has helped propel unknown songs, actors and more to viral stars, but at the same time, introduced an influx of big issues on the app ranging from readily accessible sexual content, predators using the apps to contact underage children, and dark self-harm videos that encourage violence and suicide. 

All accounts are public by default — meaning they can see any content posted on the site, and anyone can view their videos. Users can react to a video, follow an account, and send messages to each other, with few safeguards in place to prevent unwanted contact. 

TikTok has filters in place to prevent sexual content, but as social media evolves, so does the stealth of flying under the radar. A code language exists within the app to get past the filters, and while obvious hashtags such as “#sexy” might get taken down, don’t count on “#sxy” “#sxey” or any other slight alteration being blocked. The prevalence of explicit content mixed in with harmless lip syncing clips is staggering. 

Furthermore, TikTok has also seen an influx of scammers creating fake accounts that look like the profiles of the most popular stars of the app, only to redirect users to scam sites that offer “free likes and followers” amidst adult content. For teens looking to increase their influence on the site, these can be appealing fish hooks that unknowingly exposes them to pornography or sexual predators. 

In today’s digital landscape, virality and marketing in apps such as TikTok has advertisers and predators ready to pounce, teens trying to push boundaries in an attempt to be the next star, and parents holding their spinning head, wondering when Facebook stopped being cool.

For additional insight into how dark TikTok can be, and some of the negative effects of social media, check out this blog

Still Holding That Hammer?

Fear not, there are still a few ways to improve the safety and security for your teen if you decide they can use the app. 

TikTok accounts can be made private, which limits who can send comments and direct messages to the account. This can help limit contact with strangers, and you can provide a further buffer by watching videos with your kids and posting videos together. 

You can set videos to private as well, so if your child performs a heartwarming rendition of their favorite Matt Maher song and you want to share it selectively, you can share the private link by email, text, or other social media, so friends and relatives can enjoy it.

The app also offers a few digital wellbeing features, which range from blocking certain search terms to limiting the amount of time spent on the app to two hours per day. 

TikTok has quickly become the Wild West of social media in the 21st century. What is viral now, at the time this article is written (which is this clip of a cat dancing to “Mr. Sandman” in case you were wondering), will be old news by the time you read this. 

Staying ahead of the curve in teen culture is nearly impossible, but knowing the ins and outs of the chaotic app TikTok will at least help you buckle up for that curve. 

Si se entera de que su tienda favorita ha sido reprendida con una multa récord por parte de la Comisión Federal de Comercio, ¿pasaría por una camiseta nueva? ¿Qué pasa si fue prohibido en numerosos países y se sabía que tenía depredadores sexuales al acecho? ¿Eso te impediría comprar los zapatos que te han estado tentando por semanas?

Seguramente no. Pero, ¿qué pasa si su hijo/a quiere pasar de compras por ahí? ¿Qué pensaría? Si su joven es uno de los mil millones de usuarios que han descargado la aplicación TikTok, tienen una aplicación en su teléfono accesible las 24 horas los 7 días de la semana que se ajusta a todas esas descripciones (y más).

Antes de irrumpir en su habitación con un martillo para hacer pedazos su iPhone, esto es lo que debe saber sobre esta aplicación tremendamente popular en las redes sociales:

Viral en 15 Segundos o Menos

TikTok es una aplicación para compartir vídeos diseñada por una compañía de tecnología con sede en Beijing llamada ByteDance. TikTok permite a los usuarios crear vídeoclips de 15 segundos (generalmente configurados con música) y subirlos a su perfil donde se pueden ver en bucle.

La aplicación combina los elementos de las redes sociales de comentarios y “me gusta” similares a Instagram, los elementos de música de Spotify, y los elementos de video de formato corto de Snapchat para formar una red social que se ha convertido en un objetivo para los anunciantes, una plataforma de lanzamiento para músicos y mucho más. TikTok es la tormenta perfecta de viralidad y marketing.

El Crecimiento Explosivo de TikTok

TikTok se lanzó inicialmente en China en septiembre de 2016, antes de ser lanzado internacionalmente un año después. La aplicación ganó popularidad en los EE. UU. y el Reino Unido, pero no fue hasta que ByteDance compró Musical.ly (una aplicación de intercambio de videos de “lip-sync” en formato corto) y fusionó la aplicación en TikTok que realmente explotó.

La fusión significó que para más de 60 millones de usuarios que tenían Musical.ly en sus teléfonos inteligentes, Musical.ly se convirtió en TikTok de la noche a la mañana, ampliando drásticamente el alcance de TikTok, tanto en términos de usuarios como de marketing.

Pero, incluso antes de que poseyeran Musical.ly, ByteDance ya estaba gastando más de $1 mil millones en campañas publicitarias en Snapchat, Facebook y otros sitios de redes sociales, alentando a más usuarios a descargar su aplicación. Como resultado, TikTok ha sido la aplicación descargada número uno en la App Store mundial durante más de un año, con más de 33 millones de instalaciones solo en el primer trimestre de 2019.

Lo Que Nosotros Vemos vs. Lo Que Ellos Ven

Los anunciantes se han apresurado hacia TikTok, y la aplicación se ha transformado rápidamente en la nueva frontera de la publicidad en las redes sociales.

Numerosas marcas y compañías han comenzado a pagar a los usuarios populares de TikTok para promocionar productos en sus videos, como el desafío de hashtag de Kroger promoviendo las compras de regreso a clases. Quizás el aspecto más preocupante de la publicidad en TikTok es que muchos jóvenes en la aplicación ni siquiera se dan cuenta de que lo que están viendo es en realidad un anuncio pagado. Mientras que los jóvenes pueden ver un divertido dibujo de comedia o una rutina de baile, los especialistas en marketing ven la posibilidad de una canción viral o una campaña de marketing.

Más aún, en febrero de 2019 TikTok recibió una multa de $5.7 millones por parte de la Comisión Federal de Comercio por recopilar datos de menores. La multa fue la sanción civil más grande en la historia de los casos de privacidad de los niños, según la Ley de Protección de la Privacidad de los Niños en Línea.

La aplicación incluso fue prohibida en la India, por la preocupación de que la aplicación se estaba utilizando para compartir material sexualmente explícito. La prohibición se levantó una semana más tarde, pero ahora que la Oficina del Comisionado de Información en el Reino Unido está llevando a cabo su propia investigación sobre cómo maneja los datos de los menores de edad, es posible que los problemas de privacidad de la aplicación aún no hayan terminado.

Los Peligros de TikTok

El crecimiento explosivo de TikTok ha ayudado a impulsar canciones desconocidas, actores y más a estrellas virales, pero al mismo tiempo introdujo una afluencia de grandes problemas en la aplicación — desde contenido sexual fácilmente accesible, depredadores que usan las aplicaciones para contactar a menores de edad, y videos oscuros de autolesiones que fomentan la violencia y el suicidio.

Todas las cuentas son públicas de forma predeterminada, lo que significa que pueden ver cualquier contenido publicado en el sitio y que cualquiera puede ver sus videos. Los usuarios pueden reaccionar a un video, seguir una cuenta y enviarse mensajes entre sí, con pocas medidas de seguridad para evitar contactos no deseados.

TikTok tiene filtros para prevenir el contenido sexual, pero a medida que las redes sociales evolucionan, también lo hace el sigilo de volar bajo el radar. Existe un lenguaje de código dentro de la aplicación para pasar los filtros, y si bien los hashtags obvios como “#sexy” podrían eliminarse, no cuente con “#sxy” “#sxey” o cualquier otra alteración leve bloqueada. La prevalencia de contenido explícito mezclado con clips de “lip-sync” inofensivos es asombrosa.

Además, TikTok también ha visto una afluencia de estafadores que crean cuentas falsas que se parecen a los perfiles de las estrellas más populares de la aplicación, solo para redirigir a los usuarios a sitios de estafa que ofrecen “me gusta y seguidores gratis” en medio de contenido para adultos. Para los jóvenes que buscan aumentar su influencia en el sitio, estos pueden ser atractivos, pero que sin saberlo los exponen a la pornografía o los depredadores sexuales.

En el panorama digital de hoy, la viralidad y el marketing en aplicaciones como TikTok tiene anunciantes y depredadores listos para saltar, los jóvenes intentan superar los límites por ser la próxima estrella y los padres se quedan preguntando cuándo Facebook dejó de ser lo máximo.

Para obtener información adicional sobre cuán oscuro puede ser TikTok y algunos de los efectos negativos de las redes sociales, consulte este blog.

¿Sigues con el Martillo en la Mano?

No temas, todavía hay algunas maneras de proteger la seguridad de tu joven si los dejas usar la aplicación.

Las cuentas de TikTok pueden hacerse privadas, lo que limita quién puede enviar comentarios y mensajes directos a la cuenta. Esto puede ayudar a limitar el contacto con extraños, y puede proporcionar un búfer adicional al ver videos con sus hijos y publicar videos juntos.

También puede configurar los videos como privados, por lo que si su hijo realiza una interpretación conmovedora de su canción favorita y desea compartirla de manera selectiva, puede compartir el enlace privado por correo electrónico, texto u otras redes sociales, para que sus amigos y los parientes pueden disfrutarlo.

La aplicación también ofrece algunas características de bienestar digital, que van desde bloquear ciertos términos de búsqueda hasta limitar la cantidad de tiempo que pasa en la aplicación a dos horas por día.

TikTok se ha convertido rápidamente en el Salvaje Oeste de las redes sociales en el siglo XXI. Lo que es viral ahora, en el momento en que se escribe este artículo (que es este clip de un gato bailando al “Sr. Sandman” en caso de que se lo esté preguntando), será una noticia vieja cuando se publique.

Mantenerse a la vanguardia en la cultura del joven es casi imposible, pero conocer los entresijos de la aplicación caótica TikTok al menos te ayudará.

About the Author

Jay Martin

Jay is a former Life Teen missionary and staff member, currently serving as the Creative Services Technician at St. Anthony of Padua Catholic Church in The Woodlands, TX, helping his parish stay ahead of the curve in digital media, creative content, and technology. He graduated from The University of Florida with a degree in journalism, and enjoys using his writing abilities to bring humor and inspiration to others. He has two wonderful kids with his wife Kristina, and in his nonexistent spare time, enjoys DJ'ng, reading a good science fiction book, and playing tennis.