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An Inside Look at How Teens Use Social Media

Un Vistazo al Mundo de las Redes Sociales

As Life Teen’s coordinator of digital evangelization and outreach, a large part of what I do is manage our social media and aim to communicate truth to teens through social media. Some days, when I see some of the images, comments, and narratives that permeate the digital continent so many teens live on, I can get easily discouraged and saddened. It can seem like social media is simply another distraction, causing greater problems, especially among our young people. Furthermore, the increased isolation, anxiety, and depression that this generation of teenagers are facing due to social media can add to the discouragement.

However, I don’t think that social media is to blame for all the negative realities that teens face these days. I believe that, while social media may exacerbate some issues, they’re issues that teens have been facing all along: loneliness, insecurity, self-esteem issues, anxiety, etc.

What makes this generation different, then? Well, because their desire for intimacy is often met with a false sense of infinite intimacy via social media, the isolation they experience is greater than that of previous generations. Therefore, as parents, it’s important that social media is not seen as the enemy, but is recognized as a neutral contributor to your teens’ lives that can be used either negatively or positively.

Why They’re There

Teens, like any human person, are hungry for connection, intimacy, and relationship. Therefore, growing up in a digital world leads to them using digital means for a sense of connection where older generations would have used face-to-face interaction.

Because they have always had smartphones, they and their peers have grown up knowing that their relationships are not bound by geographical limitations, so they see no problem with connecting more with one another digitally than IRL (in real life).

What They’re Doing

When they’re using social media, teens are connecting with each other, celebrities, and their favorite events, brands, and movements. Here’s a breakdown of what they are doing on respective social platforms:

Snapchat: Teens use this platform most frequently and this is where they’re connecting with one another, their peers, and the people they would see more often IRL. They’re using this to replace calling and texting. Their snap stories can be seen by all their followers. But in addition to snapping their stories, they also snap to one another. The things they’re sharing here are in-the-moment, only mildly filtered, not entirely planned, and somewhat unpolished images and videos. Snapstreaks also mean a lot to teens; these are records of how many consecutive days they’ve been snapping back and forth with any of their friends and their snapstreak numbers represent loyalty among friends. Breaking a snapstreak causes high drama and the thought of a snapstreak breaking can cause high anxiety.

Instagram: This platform is where teens (girls more than boys) are sharing the highlights of their lives. They tend to care a lot about how their profile looks and dedicate time and effort to publishing photos that fit within their personal “brand aesthetic.” It sounds bizarre, but whether they’re consciously doing this or not, a lot of teens use Instagram this way. They care a lot about the number of likes they get and oftentimes will branch out of getting organic likes and try to increase their likes by employing specific hashtags and following/engaging with accounts that might garner them more likes. Additionally, where they’d only typically connect with one another on Snapchat when it comes to Instagram, teens are more inclined to follow celebrities, personalities, and brands they like. Because of the personal nature of the platform and the fact that so many celebrities use it as if they’re personally, exclusively managing it, teens feel like they have a personal connection with these people.

YouTube: Teens are using YouTube to follow their favorite vloggers, gamers, up and coming musicians, and makeup tutorial-ers. YouTube has done a lot to foster a young community of creatives and, because of that, many young people are faithful followers of these creatives. Young creatives will have a special appreciation for the way they can use the platform. The fact that a YouTuber’s success literally depends on what the public thinks of his or her video can give a teen the sense that, if they create a video (vlog, makeup tutorial, cover of a song, etc.) and it gets noticed by a substantial amount of viewers, then they have “made it” in some sense.

Twitter: Teens that are on Twitter are using this for two main reasons: (1) news, (2) connection to celebrities. Teens are getting most of their current news (political, cultural, celebrity) and staying up to date on trending issues. That’s why hashtags like #BlackLivesMatter, #MeToo, #WhyWeMarch, and others can get young people informed on current issues. Additionally, teens are using Twitter to stay up to date on their favorite celebrities’ lives. Much like Instagram, since many celebrities give the impression that they’re personally operating their accounts (and will even engage with followers at times), this helps teens feel like they have greater access to their favorite personalities that they might never meet IRL.

Live streaming: Live streaming isn’t its own platform (it is used probably most frequently on Instagram, but also on other apps that are more public than Instagram), but young people like to stream their activities from time to time, especially when they’re spending time together. They like the idea of inviting other people (people they know or not) into the things they’re doing in their day-to-day life.

Facebook: You’re on Facebook, they’re not.

This might seem like a whole new world to you, but teens are still just teens — the layer of social media simply means there are new elements to how they’re growing and engaging with the world around them. As parents, love them enough to take the time to seek to understand how they’re doing that.


Como Coordinadora de Evangelización y Alcance Digital de Life Teen, una gran parte de lo que hago es administrar nuestras cuentas en las redes sociales y buscar comunicar la verdad a los jóvenes a través de ellas. Algunos días, cuando veo algunas de las imágenes, comentarios y narrativas que impregnan el continente digital en el que tantos jóvenes viven, me desanimo y entristezco fácilmente. Pareciera que las redes sociales son simplemente otra distracción, causando mayores problemas, especialmente entre nuestros jóvenes. Además, el aumento del aislamiento, la ansiedad y la depresión a los que se enfrenta esta generación puede contribuir a mi desilusión con las redes sociales. Sin embargo, no creo que las redes sociales tengan la culpa de todas las realidades negativas que los jóvenes enfrentan en estos días. Creo que, si bien las redes sociales pueden agravar algunos problemas, son problemas que los jóvenes han tenido que enfrentar desde el principio: soledad, inseguridad, problemas de autoestima, ansiedad, etc.

¿Qué hace a esta generación diferente?

Bueno, debido a que su deseo de intimidad a menudo se encuentra con un falso sentido de intimidad infinita a través de las redes sociales, el aislamiento que experimentan es mayor que el de las generaciones anteriores. Por lo tanto, como padres, es importante que las redes sociales no se vean como el enemigo, pero debe reconocerse como un contribuyente neutral a las vidas de sus jóvenes que pueden usarse de forma negativa o positiva.

Por qué están allí

Los jóvenes, como cualquier persona humana, están ávidos de conexión, intimidad, relaciones. Por lo tanto, habiendo crecido en el mundo digital en el que viven, están usando medios digitales para sentirse conectados, donde las generaciones anteriores se habrían conectado por medio de interacciones de cara a cara. Debido a que crecieron en la era del smartphone, ellos y sus compañeros han crecido sabiendo que no están sujetos a limitaciones geográficas para tener amistades, por lo que no ven ningún problema conectándose más entre ellos digitalmente que como lo hacen en la vida real.

Lo que están haciendo

Cuando usan las redes sociales, los jóvenes se conectan entre sí, con celebridades y sus eventos, marcas y movimientos favoritos. Aquí está un desglose de lo que están haciendo en las respectivas plataformas sociales: Snapchat: Los jóvenes adolescentes usan esto con mayor frecuencia y es aquí donde se conectan entre sí, con sus compañeros, personas a las que verían más a menudo en persona. Están usando esto para reemplazar llamadas y mensajes de texto. Sus historias instantáneas pueden ser vistas por todos sus seguidores. Pero además de tomar sus historias, también se relacionan entre sí. Comparten fotos o videos (llamados Snaps) del momento, sin filtros, no planeados y sin pulir. Los Snap streaks también significan mucho para ellos; estos son registros de cuántos días consecutivos han estado mandando y recibiendo Snaps con cualquiera de sus amigos y connota lealtad entre ellos. Romper un streak es un gran drama: incluso ha terminado amistades. En su mundo, es un evento bastante trágico. Instagram: Aquí es donde los jóvenes (las niñas más que los niños) comparten los aspectos más destacados de sus vidas. Tienden a preocuparse mucho por el aspecto de su perfil y dedican tiempo y esfuerzo a publicar fotografías que se ajusten a la “estética de su marca personal”. Suena extraño, pero ya sea que lo hagan conscientemente o no, muchos adolescentes usan Instagram de esta manera. Se preocupan mucho por la cantidad de likes (“me gusta”) que reciben y, a menudo, se ramifican para obtener likes orgánicos y tratan de aumentar sus likes empleando hashtags específicos y siguiendo/interactuando con cuentas que podrían obtener más likes. Además, cuando se trata de Instagram, se inclinan más a seguir a las celebridades, personalidades y marcas que les gustan, y no solo a personas que conocen en la vida real. Debido a la naturaleza personal de la plataforma y al hecho de que muchas celebridades la usan como si la administraran de manera personal y exclusiva, los jóvenes sienten que tienen una conexión personal con ellos. YouTube: Los jóvenes usan YouTube para seguir a sus vloggers favoritos, jugadores de videojuegos, músicos prometedores y tutores de maquillaje. YouTube ha hecho mucho para fomentar una comunidad de jóvenes creativos y, debido a eso, muchos jóvenes son fieles seguidores de estos creativos. Los jóvenes creativos aprecian especialmente la forma en que pueden usar la plataforma. El hecho de que el éxito de un YouTuber depende literalmente de lo que el público piense de su video puede darle a un adolescente la sensación de que, si crea un video (vlog, tutorial de maquillaje, interpretación de una canción, etc.) y se nota por una cantidad sustancial de espectadores, luego tienen algún tipo de fama. Twitter: Los jóvenes que están en Twitter lo usan por dos razones principales: (1) para seguir las noticias, (2) para conectar con celebridades. Aquí es donde reciben la mayoría de sus noticias actuales (política, cultura, celebridades) y se mantienen al día sobre los temas más recientes. Es por eso que los hashtags como #BlackLivesMatter, #MeToo, #WhyWeMarch y otroshan crecido tanto. Además, los jóvenes de hoy están usando Twitter para mantenerse al día sobre las vidas de sus celebridades favoritas. Al igual que Instagram, dado que muchas celebridades dan la impresión de que están operando personalmente sus cuentas (e incluso, a veces interactúan con los seguidores), esto ayuda a los adolescentes a sentir que tienen un mayor acceso a sus personalidades favoritas lo cual nunca podrían lograr en la vida real. Transmisión en vivo: La transmisión en vivo no es su propia plataforma (se usa probablemente con más frecuencia en Instagram, pero también en otras aplicaciones que son más públicas que Instagram), pero a los jóvenes les gusta transmitir sus actividades de vez en cuando, especialmente cuando están pasando tiempo juntos. Les gusta la idea de invitar a otras personas (personas que conocen o no) a las cosas que están haciendo en su vida cotidiana. Facebook: Usted usa Facebook, ellos no. Puede parecer un mundo totalmente nuevo para usted, pero esta es la realidad actual del joven moderno. Sin embargo, sus hijos todavía son sólo jóvenes: las redes sociales simplemente son nuevos elementos de cómo están creciendo y comprometiéndose con el mundo que los rodea. Como padres, hay que amarlos lo suficiente como para tratar de entender cómo lo están haciendo.

About the Author

Leah Murphy

Leah serves as Life Teen's Director of Digital Evangelization. As a graduate of John Paul the Great Catholic University, with a background in video and a passion for that wild place where faith and culture meet, she lives to tell God's love story to the world in the digital space. Dwelling in San Diego, CA, she spends all her free time doing all the things with her friends, enjoying the best music out there, and going on every adventure that comes her way.